Perché amiamo la musica

Diversi studi servendosi di nuovi strumenti di indagine iniziano a rendere più comprensibili i meccanismi attraverso i quali la musica influisce sul cervello, aiutandoci a dare un senso al suo reale potere emotivo e sociale.

 

Ognuno di noi ricorda perfettamente quando ha ascoltato per la prima volta il proprio brano preferito, quel qualcosa presente in quella canzone - i testi, la melodia, il particolare tempo -  che ci ha fatto venire i brividi e che, a distanza di anni, continua a suscitare in noi le stese emozioni.

Che si tratti di assistere a un concerto, ascoltare la radio o cantare sotto la doccia, c'è qualcosa nella musica che può riempirci di un straordinario ventaglio di emozioni, dalla gioia alla tristezza.

La musica ha un impatto su di noi che altri suoni non hanno, e da anni ormai gli scienziati si chiedono perché. Ora, anche grazie allo sviluppo di tecnologie di indagine come la fMRI (risonanza magnetica funzionale), i ricercatori stanno scoprendo perché la musica può ispirare sentimenti così forti e legarci così strettamente ad altre persone.

"La musica colpisce i centri emotivi profondi del cervello", afferma Valorie Salimpoor, neuroscienziata della McGill University. “Un singolo tono sonoro non è veramente piacevole in sé; ma se questi suoni sono organizzati nel tempo in una sorta di arrangiamento, è incredibilmente potente".

 

Come la musica rende felice il cervello

 

Quanto potente? In uno dei suoi studi, Valorie Salimpoor  e i suoi colleghi hanno utilizzato proprio una macchina fMRI con cui hanno registrato l’attività cerebrale di diversi soggetti mentre ascoltavano il proprio brano musicale preferito. Durante i momenti emotivi di punta nelle canzoni identificate dagli ascoltatori, si è potuto registrare un rilascio di dopamina (il neurotrasmettitore legato al piacere e ala ricompensa) nel nucleo accumbens, una struttura profonda all'interno della parte più arcaica del nostro cervello.

"Questo è un grosso problema, perché la dopamina viene rilasciata con ricompense biologiche, come mangiare e fare sesso, per esempio", dice Salimpoor. "Viene anche rilasciato con farmaci molto potenti e che creano dipendenza, come la cocaina o le anfetamine".

C'è un'altra parte del cervello che filtra la dopamina, in particolare appena prima di quei momenti emotivi di punta in una canzone: il nucleo caudato, che è coinvolto nell'anticipazione del piacere. Presumibilmente, il piacere anticipatorio deriva dalla familiarità con la canzone: hai un ricordo della canzone che ti è piaciuta in passato incorporato nel tuo cervello e anticipi i momenti più alti che stanno arrivando. Questa coppia formata da anticipazione e piacere è una potente combinazione, che suggerisce che siamo biologicamente spinti ad ascoltare la musica che ci piace.

Ma cosa succede nel nostro cervello quando ci piace qualcosa che non abbiamo sentito prima? Per scoprirlo, Salimpoor ha nuovamente monitorato un campione di soggetti alle macchine fMRI. Ma questa volta ha fatto ascoltare ai partecipanti canzoni sconosciute e ha dato loro dei soldi, istruendoli a spenderli per la musica che preferivano.

Analizzando le scansioni cerebrali dei partecipanti, ha scoperto che quando hanno apprezzato una nuova canzone abbastanza da comprarla, la dopamina è stata nuovamente rilasciata nel nucleo accumbens. Ma ha anche scoperto una maggiore interazione tra il nucleo accumbens e le strutture corticali superiori del cervello coinvolte nel riconoscimento dei modelli, nella memoria musicale e nell'elaborazione emotiva.

Questa scoperta le ha suggerito che quando le persone ascoltano musica sconosciuta, il loro cervello elabora i suoni attraverso i circuiti della memoria, alla ricerca di schemi riconoscibili che li aiutino a fare previsioni su dove sta andando la canzone.

Se la musica suona troppo diversa e estranea, sarà difficile anticipare la struttura della canzone e alla gente non piacerà, il che significa che non verrà rilasciata la dopamina. Ma, se la musica ha alcune caratteristiche riconoscibili, forse un ritmo familiare o una struttura melodica, le persone saranno più probabilmente in grado di anticipare i picchi emotivi della canzone e apprezzarla di più. Il colpo di dopamina deriva dal fatto che le loro previsioni fossero confermate o violate leggermente, in modi intriganti. "È un po 'come una corsa sulle montagne russe", dice, "dove sai cosa accadrà, ma puoi comunque essere piacevolmente sorpreso e divertirti".

 

Il successo della musica pop

 

Salimpoor ritiene che questa combinazione di anticipazione e intenso rilascio emotivo possa spiegare perché le persone amano così tanto la musica, ma hanno gusti musicali così diversi: i gusti musicali dipendono dalla varietà di suoni e schemi musicali ascoltati e immagazzinati nel cervello nel corso di una vita. È per questo che le canzoni pop sono, per l’appunto popolari, popolari - le loro strutture melodiche e i ritmi sono abbastanza prevedibili, anche quando la canzone non è familiare - e perché il jazz, con le sue melodie e ritmi complicati, è più un gusto acquisito. D'altra parte, le persone tendono a stancarsi della musica pop più facilmente di quanto non facciano del jazz, per lo stesso motivo: può diventare troppo prevedibile.

Le sue scoperte spiegano anche perché le persone possono ascoltare la stessa canzone più e più volte e ancora godersela. Il colpo emotivo di un brano musicale familiare può essere così intenso, infatti, che può essere facilmente stimolato nuovamente anche anni dopo.

"Se ti chiedessi di raccontarmi un ricordo del liceo, potresti raccontarmi un ricordo", dice Salimpoor. "Ma, se ascoltassi un brano musicale del liceo, proveresti davvero le emozioni."

 

Come la musica sincronizza i cervelli

 

Ed Large, uno psicologo musicale presso l'Università del Connecticut, concorda sul fatto che la musica sprigiona emozioni potenti. I suoi studi esaminano come le variazioni nella dinamica della musica - rallentando o accelerando il ritmo, o suoni più morbidi e più forti all'interno di un brano, per esempio - risuonano nel cervello, influenzando il proprio divertimento e la risposta emotiva.

In uno studio, Large e colleghi hanno fatto ascoltare ai partecipanti una delle due variazioni su un brano di Chopin: nella versione uno, il brano veniva suonato come è normalmente, con variazioni dinamiche, mentre nella versione due, il pezzo veniva suonato meccanicamente, senza queste variazioni. Quando i partecipanti ascoltavano le due versioni mentre erano collegati a una macchina fMRI, i loro centri di piacere si accendevano durante i momenti dinamici nella prima versione, e non si accendevano affatto nella seconda versione. Era come se la canzone avesse perso la sua risonanza emotiva perdendo la sua dinamica, anche se la "melodia" era la stessa.

"In effetti, quando abbiamo interrogato gli ascoltatori al termine dell'esperimento, non si sono nemmeno resi conto che stavamo suonando lo stesso brano", afferma Large.

Durante la riproduzione della versione più dinamica, Large ha anche osservato l'attività nei neuroni specchio dell'ascoltatore, i neuroni implicati nella nostra capacità di sperimentare internamente ciò che osserviamo esternamente. I neuroni si attivano più lentamente con tempi più lenti e più velocemente con tempi più veloci, suggerendo che i neuroni specchio possono svolgere un ruolo importante nell'elaborazione delle dinamiche musicali e nel modo in cui viviamo la musica.

"I ritmi musicali possono influenzare direttamente i ritmi cerebrali e i ritmi cerebrali sono responsabili di come ti senti in un dato momento", afferma Large.

Ecco perché quando le persone si riuniscono e ascoltano la stessa musica, come in una sala da concerto, tende a far sincronizzare i loro cervelli in modo ritmico, inducendo un'esperienza emotiva condivisa, dice. La musica funziona più o meno allo stesso modo in cui funziona il linguaggio, utilizzando una combinazione di suoni e variazioni dinamiche per impartire una certa comprensione all'ascoltatore.

"Se sono un artista e tu sei un ascoltatore, e quello che sto suonando ti commuove davvero, ho praticamente sincronizzato il tuo ritmo cerebrale con il mio", dice Large. "È così che comunico con te."

 

Note diverse per persone diverse

 

Altre ricerche sulla musica supportano le teorie di Large. In uno studio, i neuroscienziati hanno fatto ascoltare diversi stili di canzoni alle persone e monitorato l'attività cerebrale. Hanno scoperto che la musica ha un impatto simultaneo su molti centri del cervello; ma, in qualche modo sorprendentemente, ogni stile di musica ha creato il proprio schema, brani con un tempo più veloce creavano un tipo di schema, canzoni più lente che ne creavano un altro, canzoni liriche che ne creavano un altro ancora e così via. Anche se alle persone non piacevano le canzoni o non avevano molta esperienza musicale, il loro cervello sembrava ancora sorprendentemente simile a quello delle persone con più esperienze musicale o conoscenza dei brani.

Ma se i nostri cervelli si sincronizzano tutti quando sentiamo le stesse differenze dinamiche di base nella musica, perché non rispondiamo tutti con lo stesso piacere?

Large, come Salimpoor, afferma che questa differenza di preferenza è dovuta al modo in cui i nostri neuroni sono collegati insieme, che a sua volta si basa sulla nostra storia personale di ascolto o esecuzione di musica. Il ritmo è tutto basato sulla prevedibilità, dice, e le nostre previsioni sulla musica iniziano a formarsi fin dalla tenera età. Indica il lavoro di Erin Hannon presso l'Università del Nevada, che ha scoperto che i bambini di appena 8 mesi si sintonizzano già sui ritmi della musica dal loro ambiente culturale.

Quindi, mentre l'attività nel nucleo accumbens può segnalare il piacere emotivo, non lo spiega, dice Large. L'apprendimento sì. Ecco perché i musicisti, che di solito sono stati esposti a schemi musicali più complicati nel tempo, tendono ad avere gusti musicali più vari e ad apprezzare tradizioni musicali più d'avanguardia rispetto ai non musicisti. Anche i contesti sociali sono importanti, aggiunge, e possono influenzare le tue risposte emotive.

"Il piacere è, in questo senso, soggettivo", dice. "La musica potrebbe non suonare in modo diverso per te che per qualcun altro, ma impari ad associarla a qualcosa che ti piace e proverai una risposta di piacere."

Quindi la dimensione esperienziale e soggettiva ha una parte importante nel collegare una determinata musica a meccanismi di piacere. In altre parole, una determinata canzone ci piace non solo perché magari ci incuriosisce musicalmente, ma anche perché è un potente tramite che ci riporta a quella determinata piacevole situazione in cui l’abbiamo ascoltata.

 

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